코로나19 10개월 ‘MICE 사각지대’ PCO는 말라간다
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코로나19 10개월 ‘MICE 사각지대’ PCO는 말라간다
  • 최성욱
  • 승인 2020.10.13 15:13
  • 댓글 0
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[인터뷰] 취임 2년차에 맞은 바이러스 위기, 석재민 한국PCO협회 회장의 해법은?
석재민 한국PCO협회 회장 ⓒ최성욱
석재민 한국PCO협회 회장 ⓒ최성욱

코로나19 대처 늦은 이유PCO 고충있었다
정부 지원 소외, 사회적 거리두기에 ‘이중고’
고용유지 불가피 ‘이젠 버티는 사람이 강해’
마이스는 교육영상과 달라코디 역할 중요
“위드코로나 열릴 것행사보험 도입 시급”

올초 코로나19가 전세계를 휩쓸면서 국가 간 이동이 제한되고 다중시설이 문을 닫았다. 사회적 거리두기 지침에 따라 크고 작은 모임이 연기되거나 취소됐다. 10개월여 지난 지금까지 달라진 건 거의 없다. 정부는 중소상공인이나 중소규모 사업장에 재난지원금과 인건비 일부를 지원했지만, 그마저도 제때 받지 못했던 마이스(MICE)업계는 PCO였다. 행사가 연기 혹은 취소되길 마냥 기다려야 했고, 가슴 졸이며 기다린 시간 동안 새로운 기획안(제안서)을 작성해야 했다. 행사가 연기되면 연기 되는대로, 취소되면 취소 되는대로 수익은 없는데 업무는 더 늘었다. 다음 주면, 다음 달이면, 하반기에는 행사가 열리겠지. PCO는 문을 열지도, 닫지도 못하는 희망고문 속에서 그간 모아뒀던 자금으로 하루하루 버텼다. 코로나19 10개월여, ‘마이스 사각지대’ PCO는 말라가고 있다.

행사를 기획하고 종합대행하는 국제회의기획업(Professional Convetion Organizer, PCO)은 마이스산업을 만들어가는 핵심분야 중 하나다. PCO는 흔히 이벤트 대행사로 알려졌지만 실제론 행사 전체를 이끌어가는 숨은 조력자들이다. 이런 그들이 코로나19로 인해 ‘폐업 위기’에 내몰린다는 건 한국 마이스산업의 미래에 크나큰 위협요인이 될 거란 분석이다. 최근 PCO들은 국제연대를 통해 정부의 지원, 사회적 거리두기 정책 등에서 보호받지 못하고 있다는 제 목소리를 내기 시작했다. 지난 7일 서울 강남구에 소재한 한국PCO협회에서 석재민 회장(사진)을 만났다.

‧일시: 2020년 10월 7일 오후 4시
‧장소: 한국PCO협회(서울 강남구)
‧사진‧정리: 최성욱 기자 one@micepost.co.kr

-‘안녕하십니까’라는 인사가 무안해지는 요즘이다. 전세계를 병들이는 코로나19가 1년 가까이 마이스산업을 괴롭히고 있어서다. 2019년 1월 취임하고 그해 12월에 코로나19가 시작됐으니, 현재까지 재임 기간을 절반씩 나누어 확 달라진 환경을 체감하고 있을 것 같다.

“전세계가 함께 달라진 환경에서 새로운 상황에 맞닥뜨렸다. 우리도 PCO들의 업무부터 사회‧환경적 요인이 바뀐 데 따른 PCO의 역할 변화에 맞춰 다양한 대책을 강구하고 있다. 2018년부터 문체부 등과 ‘마이스(MICE)분야 공정거래 지침(가이드라인)’을 수립하고 널리 알려왔다. 임기를 시작하면서 관행으로 내려오던 불공정성으로 침해받은 PCO의 수익과 권익을 보호하는 내용들을 ‘업그레이드’하는 데 집중했다. 당시 코로나19는 상상도 못했기 때문에 정부의 주52시간 근무제와 같은 정책을 중심으로 근무 환경과 종사자 처우 문제, PCO 전문성 제고 등을 대비했고, 이쪽 부문에 할 일이 많을 거라고 봤다.”

-PCO의 경우 여타 산업분야에 비해 코로나19 대처가 늦은 편이라는 지적도 있었는데.

“PCO의 업무특성상 (마이스산업의 다른 분야에 비해) 발빠르게 대처하지 못한 측면이 있다. 그런데 이건 PCO 입장에서 면밀하게 들여다 볼 필요가 있다. 올해 2월경부터 국가 간 정책에 따라 하늘길이 막히기 시작했고, 항공‧여행‧관광 분야는 빠르게 반응했다. 그럴 수밖에 없지 않나, 당장 하늘길이 막혔으니. 이 시기 3~5월 열리기로 계획된 행사들은 연기‧취소 결정이 잘 나지 않았다. 한두 주 상황을 지켜보고 개최 여부를 결정하자는 분위기였다. PCO 입장에선 행사가 계획대로 진행되면 행사를 수행해야 했기에 주최자들의 결정을 기다릴 수밖에 없었다. 메르스사태 때 전염성이 잦아들자 행사를 계획대로 했기에 더 그랬다. 3월에 들어서자 주최자들이 적극적으로 행사를 연기하거나 취소하기 시작했다. 이건 전세계적인 추세였다. PCO의 코로나19 대처가 여타 마이스산업 분야보다 한 달 정도 늦어진 이유다.”

-정부의 코로나19 지원대책에도 불구하고 PCO들이 어려움을 겪었다.

ⓒ최성욱
ⓒ최성욱

“2월부터 3월초에 정부의 지원대책이 쏟아졌는데, PCO는 그때 ‘피해사실’을 증명할 수 없었던 상황이다. 행사를 연기할지 말지 고민하던 시기였지 ‘취소’를 결정한 행사는 많지 않았다. 현실은 수익이 전혀 없는데 데이터엔 ‘연기’로 남아있으니, 코로나19 여파로 피해를 입은 사실을 입증할 수 없었던 거다. 올초만해도 대다수 국제행사가 하반기로 연기됐고, 하반기는 마이스산업 성수기이기 때문에 PCO는 어느 정도 희망을 갖고 버티기에 들어갔다. 이때 준비를 철저히 해야 했다거나 골든타임을 놓쳤다고 지적하는 건 너무 결과론적인 말이다. PCO 입장에선 어느 것도 선택할 수 없는, 난감한 시간이 분명히 있었다. PCO는 기본적으로 행사를 준비하는 기간이 길다. 이때 PCO는 하반기 행사를 준비하면서 내년 행사 기획안도 만들어야 했다. 그러는 사이 행사는 지연·취소 됐고, 직원들은 연기·취소된 행사를 수습하거나 새롭게 나올 행사의 제안서를 썼다. 전세계에 흩어진 참가예정자들에게 일일이 확인을 받으며 항공권 예약을 해지하고 논문을 철회하는 업무를 해야 하니 문을 닫을 수 없었다. 일은 계속 하는데 수익이 없는 상황이 상반기 내내 반복됐다. 그렇게 4~5월을 맞았고 전세계 입출국이 다 막혔고 마이스행사는 불허됐다. PCO들은 이때부터 생존의 위기에 빠졌다. ‘우린 다 망할거야’란 얘기가 나왔다.”

-국내외 마이스행사를 전천후로 뛰어온 국내 PCO업체들의 경우 국가 간, 지역 간 왕래가 묶이면서 코로나19 여파는 상상하기 어려울 것 같다. 그간 PCO들이 감내해야 했던 현실적 어려움들을 묻지 않을 수 없다.

“PCO는 행사 준비기간이 길다보니 제안서를 쓰고 입찰을 통해서 행사를 유치하는 과정도 동시에 진행된다. 그런데 제안서가 가뭄에 콩나듯 나온다. 1억원대 행사에 15개 업체가 경쟁에 참여했다. 예년 같으면 서너 군데 나왔을 거다. 들어오는 일은 없는데 직원들이 해야 할 일은 많으니 희망고문이란 말이 나돌았다. 게다가 올해 행사가 거의 취소돼 최소한 9~10월까진 매출이 제로라고 봐야 한다. 작년 대비 얼마의 수익을 올렸냐라는 말이 의미가 없을 정도다. 직원 고용을 유지하면서 자기 자본금과 대출로 근근이 버티고 있다. 일단 59개 회원사 중 폐업한 데는 없다. 전국에 PCO 등록업체가 1000여개 있는데, 여러 분야가 있고, 어떤 업종을 주요 타깃으로 하느냐에 따라 온도차는 있는 것 같다. 전반기에 못했던 행사를 하반기에 해야 하고, 수익 없이 반년을 지냈기 때문에 ‘버티는 사람이 강하다’는 일념으로 사업장마다 사력을 다하고 있다.”

-국내 마이스산업의 경우 정부·지자체 등 공공기관이 발주하는 행사가 대부분인데.

“공공기관 행사는 민간행사보다 더 보수적으로 방역지침을 따르니 행사 직전에 취소되는 경우가 많다. 입찰은 됐는데 계약 직전에 취소되는 거다. 그렇다고 제안서를 안 쓸 수도 없지 않나. 이젠 ‘코로나19로 인해 행사가 언제든 취소 될 수 있다’는 문구까지 쓰여져 나올 정도다. 예전엔 공공기관 행사가 취소될 거라 생각해본 적 없고 공공기관이기에 더 신뢰가 있었는데 지금은 끝까지 갈지, 도중에 어떤 문제가 생길지 불안감 속에서 일하고 있다. 이런 불확실성을 PCO가 언제까지 감내해야 하나. 앞서 말한 것처럼 PCO는 매출은 없는데 인건비를 내보낼 수밖에 없는 악순환에 빠져있다. 그렇다고 이 비용들을 모두 주최자에게 부담 지울 수도 없지 않겠나. 행사를 연기했을 때 기회비용, 인건비를 누가 어떻게 보장해 줄 것인지. 이런 이슈들은 여전히 풀리지 않았다.”

 

“하이브리드 이벤트, PCO 영역 더 확장될 것”

-대면미팅이 크게 제한 받으면서 온-오프라인을 병행하는 하이브리드 이벤트가 불가피한 실정이다. 화상회의, VR과 같은 IT솔루션을 기반으로 치르는 행사들이 주류를 이루고 있다는 건 한편으론 PCO들에게 달갑지만은 않을 것 같다. 하이브리드 이벤트는 PCO업계에 ‘기회일까, 위기일까’ 여러 이견이 있는데.

“누군가 온라인으로 행사를 시작하면서 행사는 온라인으로 하면 된다는 시기가 있었다. 초기엔 무료로 스트리밍을 해줬다. 그랬더니 ‘(행사는) 저렴하게 할 수 있어’ ‘IT업체가 그냥 하면 되는 것 아냐?’ 이런 얘기들 나왔다. 수년 동안 변할 게 월 단위로 변하더라. 하이브리드도 마찬가지다. 허나 IT업체들이 PCO를 대신할 거라는 믿음은 무리가 있다는 걸로 정리되고 있다. 스트리밍이나 회의툴들은 코로나19 이전에도 있었는데, 행사에 어떻게 활용할 건지가 관건이다. 다른 분야에서 했던 걸(특히 교육분야)로 컨퍼런스를 해보니 한계에 부딪히는 거다. 이미 개발된 기술을 코디네이션 해야한다는 인식이 강하게 자리잡고 있다. 미팅테크놀로지 측면에서 VR, AR 이런 건 하이브리드 이벤트의 단편적인 부분이고, 비대면 하이브리드로 가면서 오히려 PCO 역할이 더 커졌다. 현장의 현실을 제대로 읽어야한다. 온-오프라인을 병행하는 하이브리드 이벤트는 주최자, 강연자, 스텝 등 30명이든 50명이든 오프라인에 모이니 같은 행사를 두 가지 버전으로 치르는 거다. 의전, 수송, 숙박 정도는 빠지더라도 나머지 방역이나 강연자, 일부 참가자를 챙겨야 하는 업무는 그대로 해야 하는 거 아니겠나. 궁극적으로 IT회의솔루션업체와 협력하면서 PCO가 코디네이션을 해야 행사를 매끄럽게 치를 수 있다.”

-행사 예산의 안배도 중요할 것 같다. 온라인 위주로 가면 PCO 운신의 폭이 좁아질 것이고 예산도 그에 따라가지 않을까.

ⓒ최성욱
ⓒ최성욱

”식음료, 초청료, 항공비 등은 줄었지만 그만큼 IT솔루션, 방역 등 새로운 시스템은 많아졌다. 기존 오프라인 예산에서 빠진 부분을 다른 데 써야 한다는 말이다. 일부 주최자나 경험이 부족한 PCO들은 온라인으로 가면서 오프라인의 10% 정도로도 할 수 있다고 자신 하는데, 교육영상을 제작하는 일과 마이스행사는 엄연히 다르다. 컨벤션은 참가자 간 네트워킹을 하고 정보를 교환해야 하는데 이건 연출력과 코디네이션 능력이 많이 발휘돼야 한다. 물론 마이스 노하우도 필요하다. 예컨대 학회는 등록비를 받는다. 등록비를 낸 사람만 행사에 접속할 수 있게 보안을 신경써야 하고, 평점을 받아야 하는 경우도 있다. 컨퍼런스 키트도 아이템이 다 바뀌었지만, 보다 현장감 있는 행사를 위해 사전에 주요 연사들에게 이름표를 발송해 네트워킹과 정보 교환이 편하게 이뤄지도록 도와야 한다. IT기술을 행사에 접목해서 활용하는 개념으로 가는 거다. 코로나19가 없어져도 온-오프라인 적용 비율만 달라질뿐 하이브리드 이벤트는 남을 거란 게 전문가들의 전망이다. 하이브리드 이벤트로 간다고 해도 행사 예산에서 PCO의 기여도와 노하우가 저평가 되면 안 되는 이유다.”

-코로나19로 PCO업계가 전례없는 위기에 놓이면서 협회 차원의 지원이나 지원을 받아내기 위한 목소리를 내달라는 요구들이 많았을 것 같다. 반면 협회의 숨은 노력들은 잘 알려지지 않은 게 사실이다. 그간 협회에서 주도적으로 이끌어온 노력이나 성과가 있다면.

“올해 협회는 PCO들이 이 어려운 난국을 버틸 수 있도록 지원하는 데 집중했다. 예를 들어 국제회의 기준에 ‘외국인 참가자 수’가 있다. 결국엔 입국자 수인데 (하늘길이 막혔으니) 등록비를 내고 온라인으로 참가한 외국인을 인정할 것인지가 중요한데, 인정하는 것으로 해석을 받았다. 개최지원 여부가 달렸기에 PCO 입장에선 국제회의를 다시 활성화 시킬 중요한 결정이었다. 사회적 거리두기 2단계에 따른 ‘50명 이상 모임 불허’에 관한 기준도 ‘스텝을 제외’한 것으로 문체부를 통해 질본에 반영했다. 온라인 행사의 경우 기기가 복잡해지면서 스텝 필수인원도 많기 때문에 참가자가 거의 못오게 되는 일이 빈번했다. 문체부에 지속적으로 문제를 제기해 2단계 세부기준을 마련한 거다. 이밖에도 거리두기 생활지침을 만들었고, 특별고용업종 지원을 통해 협력업체들도 지원했다. 최근엔 전시 분야 협단체들과 컨벤션센터 집합금지를 현실에 맞게 수정해 달라고 정부에 건의했다. 코로나19가 잦아들면 발전적인 방향으로 결과가 나올 것으로 기대한다. 한국관광공사와 ‘희망마이스포럼’을 꾸렸는데 세부 프로그램은 논의 중이다. 하반기에 행사가 없는 소규모 PCO들에게 협회가 예산을 마련해서 11월부터 내년 1월까지 지역별로 포럼을 할 수 있게 할 예정이다.”

-PCO업체들의 자구노력과 협회의 후방지원에도 불구하고 정부의 사회적 거리두기 권고안이 워낙 보수적으로 펼쳐지다보니, 마이스 행사 자체가 금지되는 경우가 잦았다. 기본적으로 다중시설에서 모임을 자제해야 한다는 데 이견은 없을 테지만, PCO업계 입장에선 기업의 명운과 직원들의 생계에 직접적으로 영향을 미치는 문제이다보니 여타 산업분야(혹은 업종)와 형평성 문제를 제기하지 않을 수 없는데.

“국제회의, 컨벤션, 마이스를 단순 집합 그러니까 ‘매스 게더링’으로 보는 인식이 바뀌길 바란다. 마이스산업은 기본적으로 ‘비즈니스 액티비티’다. 단순 친목도모가 아니고 모임이나 행사를 통해 비즈니스가 이뤄지고 국가 간 솔루션을 제시하고, 전문가들이 토론하는 행사다. 동창회처럼 한 번쯤 건너뛰어도 되는 친교모임과 마이스가 같을 순 없는 거 아니냐. 치과협회 행사 때 서울시가 구상권을 청구하겠다는 얘기까지 했지만, 방역을 철저히 하면서 문제 없이 행사를 치렀다. 국제회의기획업은 ‘비즈니스 트래블’이란 개념이 관광 분야에서도 확실히 각인돼야 할 것 같다. 마이스산업이 활성화 된 싱가포르는 최근 ‘250명 모임’을 허용했다. 마이스산업을 재기시키려는 노력이다.”

 

코로나19 맞선 11개국 PCO 국제연대
‘협업가이드’ 발표

-지난달 3일 한국PCO협회는 국제PCO협회(IAPCO)가 11개국 PCO협회와 구성한 전략TF팀에 합류해 코로나19 팬데믹 시대에 위기 극복을 위한 ‘협업가이드’를 마련하고, 웨비나를 통해 발표했다. 어떤 내용이 담겼나.

“다시 행사를 해야한다는 게 전세계 마이스산업의 공통된 모토다. 어떻게 하면 방역을 지키면서 안전하게 행사를 치를 수 있을까. 협회가 정부에 제대로 된 목소리를 내자는 취지로 시작됐다. 11개국이 공동협력방안을 발표했다. 하이브리드 이벤트로 환경에 적응해야 한다는 얘긴 많지만, 궁극적으론 예전으로 돌아가 서로 가까워져야 하는 거다. 이건 조금 다른 측면의 얘긴데, 주최자들이 마이스 예산을 줄이거나 없애지 않도록 해야한다. 국제회의 유치라는 건 앞으로 3~4년 후의 행사를 위해 뛰는 거다. 그럼 지금부터 재원을 마련하고 뛸 수 있게 해줘야 한다. 예산이 삭감되거나 아예 없어지면 한국 마이스산업도 중장기적으론 어렵다. PCO도 달라진 환경에 적응하고 있고, 기술력을 확보해 코디네이션 하는 등 새로운 역할을 많이 고민하고 있다. 코로나19로 다들 힘들지만 각계 분야의 주최자들이 마이스 예산을 확보해주길 바란다.”

ⓒ최성욱
ⓒ최성욱

-전문가들은 코로나19 팬데믹 현상이 내년 말까지도 크게 개선될 여지 없이 지속될 거란 전망을 내놓고 있다. 그 사이 PCO들이 여러 혁신안을 시도한다고 해도 ‘버틸 수 있을지’ 여전히 불투명한 미래를 향해 나아가야 한다. 내년 마이스산업과 PCO업계의 전망, 어떻게 바라보고 있나.

“예년같지 않을 거란 생각은 한다. 내년에도 어려울 거다. 다만 PCO의 기능과 역할, 형태가 더 커질 거라 버텨내야 한다는 공통의 믿음은 있다. 마이스산업에 코로나19와 아닌 또다른 위기가 올 수도 있다. ‘위드 코로나’로 헤쳐나갈 방안을 고민해야 한다. 일관된 논의는 ‘마이스 보험’(혹은 행사보험)이다. 행사가 연기‧취소될 경우 보험이 필요하다. 행사보험은 보험사 입장에서 손해가 너무나 자명하기에 만들려 하지 않는데, 이 부분을 해외처럼 가자는 거다. 민간 보험사에서 상품을 개발하고 보험사의 손해가 막대할 경우엔 정부가 보조해주는 시스템이다. 장기적으로 주최측, PCO 그리고 모든 마이스의 주체들이 행사 연기·취소로 인해 입은 손해를 최소화 하려면 행사보험을 하루빨리 도입할 필요가 있다.”


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